Лишаясь азотных солей, почвы теряли плодородие. Истощенная земля давала плохие урожаи. Как же вернуть почве ее чудесную силу, как сделать ее снова плодородной?

Нужно вносить в землю азотные удобрения, говорили ученые. Но где же их взять? Залежей природных солей, содержащих азот, на земном шаре очень мало. Правда, в Калифорнии, Африке, Малой Азии, Египте имеются месторождения селитры. Но они невелики.

Но вот в пустыне Атакама, в Чили были обнаружены огромные запасы этого ценного азотного удобрения. Чилийскую селитру стали вывозить в разные страны. Земледельцы не могли нахвалиться заморской солью; они снимали невиданные урожаи с полей, удобренных чилийской селитрой. С каждым годом увеличивался ее вывоз из Чили.

Маленькая американская республика стала поставщиком азотных удобрений на весь мир. Чем больше добывалось селитры в пустыне Атакама, тем больше радовались владельцы селитренных промыслов, получавшие все большие барыши. Наоборот, ученые с ростом добычи селитры в Чили начали волноваться.

В 1898 году на конгрессе ученых в городе Бристоле видный английский химик Вильям Крукс выступил с речью.

— Человечеству в недалеком будущем, — сказал он, — грозит гибель от азотного голода.- Земля отдает растениям свой азот и быстро истощается. Если и впредь будет продолжаться усиленный вывоз чилийской селитры, то ее запасы через пятьдесят лет иссякнут. Необходимо найти другой источник азотных удобрений.

Давно было замечено, что во время грозы «рождается» азотная кислота. Удалось даже подсчитать, сколько ее выпадает на землю. Ежегодно сто миллионов тонн этой жидкости низвергается с дождями на поля и нивы, леса и перелески, горы и долины. Сорок тысяч железнодорожных составов потребовалось бы, чтобы перевезти это огромное количество кислоты. Однако лишь небольшая часть ее попадает в почву и образует питательные соли для растений.

Лет полтораста назад английский химик Кавендиш поставил интересный опыт. Он взял стеклянную трубку с воздухом и стал пропускать через нее электрический ток. Вскоре в трубке появились какие-то бурые пары. Они легко растворялись в воде, а жидкость была едкой и кислой. Под действием электрических искр молекулы азота распались на атомы, которые соединились с атомами кислорода. Окислы азота, растворяясь в воде, образовали азотную кислоту.

Ученые пришли к выводу, что во время грозы в атмосфере происходит тот же процесс, что и в трубке Кавендиша.

Грозовые электрические разряды, проходя через атмосферу, встречают на своем пути молекулы азота и расщепляют их на атомы, которые соединяются с кислородом воздуха, образуя окислы.

Еще в 1814 году русский ученый В. И. Каразин предложил получать удобрение из азота воздуха посредством «облачной электрической силы».

Однако потребовалось почти сто лет, прежде чем замечательная мысль Каразина нашла свое практическое осуществление.

В начале нашего века в Норвегии стали получать окислы азота из воздуха, пропуская его через электропечи.

Пламя вольтовой дуги, похожей на большое колесо, названное «электрическим солнцем», нагревало воздух до 3—3,5 тысячи градусов. И, как при вспышках молнии в грозу, здесь «рождались» окислы азота. Их поглощали раствором гашеной извести. Получалась азотнокальциевая соль. Норвежская селитра, как стали называть этот продукт, вполне заменяла чилийскую. Она служила прекрасным удобрением, но для приготовления ее требовался большой расход электроэнергии. А электроэнергия стоила очень дорого.

Первый шаг на пути покорения воздушного океана был сделан, но из-за дороговизны электроэнергии нельзя было поставить производство норвежской селитры в крупных масштабах.

Нужно было найти более дешевый способ приготовления удобрений из атмосферного азота.

Наступил 1914 год. В Европе вспыхнул пожар войны, охвативший вскоре многие страны мира. Уже на второй год войны Германия начала задыхаться в тисках азотного голода. Военные корабли союзников блокировали германское побережье, не допуская привоза
селитры из Чили.

Недостаток удобрений отражался на плодородии полей. Союзники были твердо убеждены, что Германия не сможет продержаться более года и должна будет сдаться, задушенная костлявой рукой голода.

Но недаром в те времена германская химическая промышленность считалась первой в мире. Химики спасли ее от азотного голода и от ожидавшейся союзниками быстрой капитуляции.

Немецкий химик Габер сделал выдающееся открытие. Из азота воздуха и водорода (который легко получить из воды, разлагая ее электрическим током) он приготовил новое вещество — аммиак.

Смесь азота с водородом он сжимал под большим давлением, в сто с лишним раз, и пропускал ее при высокой температуре через стальной цилиндр, наполненный катализатором.

Могучие союзники химика — жар и давление — расщепляли молекулы азота на атомы, которые немедленно взаимодействовали с атомами водорода. Из полученного бесцветного газа с запахом нашатырного спирта — аммиака — было нетрудно приготовить азотные соли,
пригодные для питания растений.

Химия снова пришла на помощь земледельцам. Неистощимый океан азота, в котором купается наша Земля, был покорен могуществом химии. Химики избавили человечество от надвигающегося азотного голода.

Уважаемый гость! Если вы будете копировать этот материал на своем сайте, блоге, я буду благодарен за активную гиперссылку на эту статью.

__________________________