Когда говорят «кремний», то невольно вспоминается пестрый твердый камень, из которого еще первобытный человек высекал искры. Это кремень, или кремнезем, — соединение элемента кремния с кислородом.

Нет другого такого минерала в природе, который встречался бы в столь разнообразных формах и видах.

Науке известно более двухсот разновидностей природного кремнезема.

Прозрачные, как родниковая вода, шестигранные призмы горного хрусталя, лиловые кристаллы аметиста, светлые зернышки морского песка; это лишь немногие виды перевоплощений этого окисла кремния.

Мы найдем его в простой глине и в сланце, в нарядных самоцветах — красном сердолике и серо-голубой яшме — и в бурых и зеленых стеклах посланцев космоса — метеоритах.

Кремнезем так тверд, что его не берет самый острый стальной нож. Его трудно разрушить и химическим путем. Ни одна кислота, кроме плавиковой, не действует на него; он растворяется только в щелочах, да и то только при высокой температуре, образуя силикаты, называемые жидким стеклом.

Кремний самый распространенный элемент на земле,— более 25 процентов содержится его в земной коре.

Атомы кремния мы найдем и в клетках растений и животных.

Если сжечь пшеничную или овсяную солому и сделать анализ химического состава золы, то обнаружится, что в ней много кремния.

Атомы кремния можно найти и в соломинках ржи, и в трубках бамбука, и в стеблях болотных хвощей, которые миллионы лет назад вытягивали свои стволы на высоту нескольких десятков метров.

Кремниевые соли делают стебли растений гибкими и прочными. Когда в поле дует сильный ветер или льет проливной дождь, колосья ржи или пшеницы только чуть клонятся долу, но не ложатся.

Некоторые ученые считают, что кремний нужен не только злакам — кукурузе, овсу, ячменю, — но и помидорам, табаку, бобам.

При недостатке кремния в почве эти растения хуже растут.

В водоемах живут микроскопические водоросли. Их называют диатомовыми. Они не похожи на другие знакомые нам растения. Их нежное тело состоит всего лишь из одной клетки, которая так мала, что рассмотреть ее можно только в микроскоп.

Диатомовые водоросли устроены очень своеобразно. Внутри клетки заключены мельчайшие капельки жира. А снаружи это микроскопическое растение, словно средневековый рыцарь в броню, заковано в прочный кремниевый панцирь. Жир помогает ему держаться на воде, и кремневая оболочка надежно защищает от врагов»

Скорлупки этих удивительных водорослей имеют разную форму. Одни похожи на звездочки или стрелки, другие — на лодочки, третьи — на палочки и треугольники.

Жизнь этих мельчайших представителей растительного царства очень коротка. Они быстро погибают, и их скорлупки падают на дно. Из миллионов их панцирей со временем на дне образуются мощные залежи диатомита или трепеля. Это прекрасный строительный материал. Для того, чтобы образовался один грамм этой ценной породы, нужно пять миллионов скорлупок диатомовых водорослей.

На месте высохших древних морей находят мощные скопления диатомовых панцирей. Миллионы лет пролежали они в земле и не потеряли своей прочности. Недаром кремний считается основой прочности.

__________________________