Люди научились пользоваться железом очень давно. Об этом свидетельствуют многие находки наших историков. Так, во время раскопок в Египте был обнаружен учеными обломок железного серпа, изготовленного три тысячи лет назад. А в Индии стоит столб из железа, сооруженный полторы тысячи лет назад. И это, конечно, не самые древние изделия из железа.
Каменные, а затем бронзовые орудия, которыми пользовались люди до открытия ими железа, имели много недостатков. Камень трудно обрабатывать. Бронза же — сплав меди и олова — недостаточно прочна. И человек упорно искал новые материалы, из которых можно было бы мастерить орудия для труда, оружие против врагов.
Иногда первобытный человек использовал осколки метеоритов — «небесные камни» — и изготовлял из них для себя различные предметы. Однако «небесный камень» разыскать нелегко.
Более того, камни, упавшие с неба, считались священными, неприкосновенными.
Многие первобытные народы поклонялись им. Даже в наши дни такой метеорит — «Черный камень», хранящийся в арабском городе Мекке, — привлекает тысячи паломников-мусульман, съезжающихся сюда из разных стран мира.
Человечеству неизвестно, кто первым на свете добыл из руды железо, а затем отковал топор, молот или наконечник для стрелы.
И, может быть, «открытие» железа для человечества произошло некогда именно так, как здесь рассказано.
...Весело горел костер, возле которого грелись люди, одетые в звериные шкуры. Ветерок, раздувая пламя, помогал костру гореть все сильнее и сильнее. Костер был сделан с большим искусством. Его развел самый старый и опытный из людей этого племени. Но вот неожиданно налетели тучи, пошел сильный дождь — и огонь сразу погас. Это было несчастьем для древних, которые всегда зорко берегли огонь. Они и этот костер огородили огромными камнями, оставив лишь отверстия для ветерка — нечто вроде поддувала в печи, чтобы огонь горел веселее.
Сразу стало зябко и грустно у погасшего костра. Однако вскоре дождь прошел, и на небе вновь засияло солнце. Самый старший из сидевших у костра — тот, кто разводил его,—осторожно разгреб угольки,
залитые водой. Он надеялся отыскать хотя бы один тлеющий уголек, чтобы снова раздуть огонь. Усилия его были напрасны.
Однако что это? Упрямо роясь среди углей, хозяин костра вдруг обнаружил ноздреватую лепешку серого цвета. Он обрадовался находке, как ребенок.
Боясь обжечься, человек подцепил лепешку острым камнем и с силой подбросил кверху. А затем ударил разок камнем по этой диковинной лепешке и очень удивился, когда она послушно согнулась.
Человек стал ожесточенно наносить удар за ударом. Можно было подумать, что этот невиданный предмет и есть главный виновник того, что люди остались без огня.
А лепешка, словно подчиняясь воле .человека, принимала любую форму, какую только ей хотели придать. Так и отковал первый кузнец на свете нечто вроде грубого топора.
А когда металл остыл и его можно было рассмотреть, пощупать руками, подбросить на ладони, человек с удивлением отметил, что новый топор куда тяжелее старого, каменного.
Он тут же взял топор с собой на охоту и наповал убил этим своим новым оружием встретившегося ему по дороге кабана.
Что же произошло у костра?
Откуда взялось первое железо, из которого был откован этот топор? Как оно попало в руки человека?
Сейчас нам легко ответить на все эти вопросы.
Один из камней, которым был огорожен костер, попросту оказался куском железной руды. Руда нагрелась от сильного жара, а затем как бы растаяла, образовав сероватую мягкую массу. Это и было железо, очистившееся в огне от разных примесей.
Уже стали глубокими стариками праправнуки нашего первого кузнеца к тому времени, когда люди научились отличать железную руду от других камней и стали собирать ее для приготовления железа. Железную руду они разыскивали обычно где-нибудь поблизости: на поверхности земли, среди болот или же на дне озер.
Рудокоп далекой древности выкапывал глыбы руды с помощью острых кабаньих клыков. А помогал ему добывать железо из руды ветер.
Без сильного ветра костер не разгорится, а медленный и слабый огонь не принесет пользы.
Вот почему наш первый кузнец и оставил отверстие в каменной ограде костра — ход для ветра, нечто вроде поддувала: он был опытным хранителем огня.
Мы теперь знаем, что вместе с ветром туда проникал и кислород — газ, без участия которого горение вообще невозможно.
Со временем люди значительно улучшат способ добывания железа. А ветер по-прежнему останется для них первым помощником. Люди научатся изготовлять искусственный ветер. Они построят из кожи и дерева мехи — первую маленькую «фабрику ветра».
Такие мехи можно и сейчас встретить в небольших сельских кузницах. Сжимая их, вытесняя прочь находящийся внутри мехов воздух, подмастерье — помощник кузнеца — раздувает огонь, подбавляет туда кислород.
Долгое время металл выплавляли в небольших горнах. Древние горны — это вырытые в земле ямы, куда воздух попадал через глиняные трубы. Топливом при изготовлении металла служили сначала обыкновенные дрова, а затем древесный уголь, изготовленный из дров. Он обычно укладывался в горне вперемешку с кусками руды. Затем для изготовления железа стали сооружать небольшие печи — домницы, где пламя раздувалось с помощью мехов.
Пройдет время, и домницы превратятся в современные домны, а древние мехи — в большие, мощные «фабрики ветра», воздуходувные механизмы, которые можно увидеть на любом металлургическом заводе.
Славяне исстари занимались изготовлением металла. В местах, где было много лежащих прямо на поверхности земли так называемых луговых руд, например на северо-западе нашей страны (в теперешних Калининской и Ленинградской областях), домницу можно было увидеть во многих крестьянских хозяйствах.
Железный промысел в занятиях крестьян занимал здесь не меньшее место, чем охота и рыболовство.
Полученная в домнице ноздреватая железная масса называлась крицей. Крица... Икрица... По своему внешнему виду она в самом деле напоминала икру. Кузнецу приходилось не раз проковывать такую крицу, отбивая тяжелым молотом все лишнее, ненужное. Это был тяжелый труд.
Добычей железа занимались сами кузнецы, которые и изготовляли из найденной ими руды сначала металл, а затем топоры, молоты, мечи, шлемы, панцыри, кольчуги.
Существовал в ту пору такой обычай: когда воин приходил за сделанным для него тонким, легким, но в то же время прочным панцырем, кузнец надевал для проверки панцырь на себя. Покупатель-воин брал из рук кузнеца острый кинжал, отбегал немного и с силой ударял по панцырю.
Если кузнец поработал хорошо и сталь выдерживала удар, заказчик вынимал кошелек и щедро вознаграждал кузнеца. А за плохую работу кузнец расплачивался собственной жизнью.
Русские кузнецы славились своим искусством на весь мир. Сталь, изготовленная в России в XVIII веке, вывозилась во многие государства, в том числе в Чехию и Англию.
Особой славой пользовались уральские железных дел мастера. Металл с их клеймом «Старый соболь» знали и требовали всюду.
Источник: Мар Е.П. О простом железе 1955

__________________________